Bert Bell, creador del Draft NFL y de la paridad en la liga

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Abril es mes del Draft NFL 2022, y en honor al que para muchos es el evento más importante de Offseason, en este artículo conmemoraremos a Bert Bell, ex propietario de los Eagles, Steelers, alguna vez comisionado de la liga, pero, sobre todo, recordado por ser pionero del Draft en búsqueda de implementar paridad entre los equipos alrededor de la NFL. Aquí te contamos todo lo que debes saber sobre Bert Bell y su gran contribución a la liga.

Bert Bell, creador del Draft NFL

Bert Bell, nacido en Philadelphia, Pennsylvania, en febrero de 1895, fue una de las figuras más icónicas de la NFL debido a sus grandes aportaciones alrededor de los años. A principios de 1933, a través de un sindicato y de la mano de su excompañero en college, Lud Wray, compró a la franquicia de los Frankford Yellowjackets por 2 500 dólares e instituyó a los hoy conocidos como Philadelphia Eagles, de quienes sería dueño hasta 1940.

Fue durante su etapa como copropietario de los Eagles que Bell se dio cuenta de lo difícil que era poner un roster competitivo sobre el campo. Por ello, abogando por la paridad para garantizar la viabilidad financiera de todas las franquicias de la liga, en 1935 propuso la creación de un Draft. Su propuesta fue adoptada por unanimidad, y el primer Draft de la NFL se llevó a cabo el 8 de febrero de 1936, en el Hotel Ritz-Carlton de Philadelphia, donde los equipos seleccionaron de entre una lista de 90 jugadores.

Este gran proyecto liderado por Bell y respaldado por el resto de dueños, impidió que los jugadores recién salidos del football universitario se unieran solamente a los equipos más prestigiosos de la NFL, dándole oportunidad a las demás organizaciones de ser competitivas cada campaña, y aunque actualmente el Draft no es lo que en sus primeras ediciones fue, –ya que ahora, a grandes rasgos, existen menos rondas, pero más jugadores seleccionados– en esencia es lo que Bell imaginó que debía de ser para que el espectáculo prevaleciera, brindando un buen producto a los fans.

A pesar de lo anterior, a Bell se le dificultó consolidarse en el rubro financiero, por lo que en 1940 cedió la propiedad de los Eagles e inmediatamente se convirtió en copropietario de los Pittsburgh Steelers, donde, además, fungió como head coach en 1941. Sin embargo, para 1946 tuvo que vender sus acciones del equipo, ya que fue elegido como el segundo comisionado en la historia de la NFL.

 

Draft de la NFL
Draft de la NFL

Bert Bell, comisionado de la NFL

En 1941, Elmer Layden fue designado como el primer comisionado en la historia de la liga, pero debido a motivos personales presentó su renuncia en enero de 1946. Bell fue el elegido para reemplazarlo y, en primera instancia, recibió un contrato por 3 años y 20 000 dólares anuales, aunque terminó permaneciendo en el puesto hasta su deceso en octubre de 1959, a los 64 años de edad

Inmediatamente, con la incorporación de Bell a este nuevo cargo, la primera gran controversia con él como comisionado se hizo presente al dar luz verde para convertir a los entonces Cleveland Rams en Los Angeles Rams. No obstante, también se destacó por su capacidad para mejorar la elaboración de los calendarios de temporada regular, los cuales habían sido una gran problemática previo a su llegada.

Los propietarios de la NFL se acercaron a Bell en 1946, y este utilizó su responsabilidad para, a principios de campaña, enfrentar entre sí a los equipos más débiles, y a los más fuertes en contra de los fuertes, con el único objetivo de mantener la diferencia en la tabla de clasificación al mínimo una vez adentrada la temporada regular para aumentar la asistencia de fanáticos a los partidos.

Adicionalmente, otra de sus mayores aportaciones a la liga llegó como resultado de un suceso ocurrido en vísperas del Juego de Campeonato de 1946. Aquella ocasión los Chicago Bears derrotaron por 24-14 a los New York Giants, sin embargo, dos elementos del equipo de New York, Merle Hapes y Frank Filchock, se vieron implicados en un escándalo extracancha de sobornos y apuestas.

Por ende, en la siguiente reunión de dueños, Bell instituyó una política antiapuestas que le otorgó la capacidad de vetar a cualquier jugador o personal asociado de la liga por apostar a partidos o por retener información sobre la posibilidad de que un juego estuviera arreglado. Además, para impedir que los jugadores obtuvieran información privilegiada, hizo de carácter privado los nombres de los oficiales que arbitrarían los encuentros, y ordenó a que cada equipo promulgara un informe preliminar de lesiones enumerando a cualquiera que no pudiera disputar un juego.

Primera unión entre ligas y aceptación de la NFLPA

Dos contribuciones adicionales, y sumamente interesantes de las que Bell fue protagonista, fueron la primera mezcla entre ligas y el reconocimiento de la Asociación de Jugadores de la NFL. Sí, la mayoría sabe que la NFL y AFL se juntaron en junio de 1966 para fundar, en esencia, la liga que hoy conocemos en la actualidad, no obstante, aquella no fue la primera vez que dos ligas profesionales de football se unieron.

La All-America Football Conference (AAFC) fue una liga profesional de football que nació en 1944 con el afán de desafiar a la ya establecida NFL, sin embargo, eventualmente no pudo subsistir debido al tema económico que la NFL ya tenía dominado en el mercado. Por ello, para finales de 1949, Bell y la NFL admitieron en la liga a tres miembros de la AAFC: los Cleveland Browns, San Francisco 49ers y Baltimore Colts, mientras que un cuarto equipo, Los Angeles Dons, se juntó con Los Angeles Rams.

En tema aparte, años más tarde, bajo una férrea presión del Congreso de Estados Unidos, Bell no tuvo otra opción que reconocer el nacimiento de la NFLPA, el cual data de 1956, pero que realmente sufrió de una aceptación gradual. En enero de 1957, los jugadores presentaron las siguientes propuestas a Bell: salario mínimo de 5 000 dólares, uniformes limpios pagados y mantenidos por los equipos, y continuación del pago del salario aun cuando los jugadores cayeran lesionados. Pero la liga no respondió.

Fue hasta 1959 que, con la Suprema Corte de los Estados Unidos vigilando que la NFL no abusara de su monopolio, los propietarios de la liga se vieron obligados a reconocer a la NFLPA y muchas de sus exigencias si no querían enfrentar una dura demanda en contra. Por ende, justo en 1959 se introdujeron beneficios para jugadores como pensión, hospitalización y seguro médico y de vida.

Así, es innegable que Bell, sin duda instauró diversas actualizaciones por las cuales la liga es lo que es hoy. Y debido a dichas contribuciones, fue inmortalizado en Canton, Ohio, inducido al Hall of Fame de la NFL en la Clase de 1963.

¿Qué opinión tienes al respecto de la contribución de Bert Bell al Draft NFL y a la liga en general? ¿Conocías con anterioridad a este emblemático personaje? Te leemos en los comentarios debajo de este artículo y en nuestras redes sociales.

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