La franquicia en Europa ya tiene nombre: “NFL” – Café Lombardi

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Por José María Villelabeitia, enviado de Primero y Diez al juego de la Semana 6 de la NFL en Londres.

Desde que la NFL tomó la decisión de cancelar la NFL Europa, competición apadrinada por la propia liga que tuvo lugar en los meses de la primavera europea entre los años 1998 a 2007, los planes de expansión pasaron por celebrar partidos de la temporada regular en suelo británico, en concreto en la ciudad de Londres.

El 28 de octubre de 2007 se celebró el primer partido de las International Series en el estadio de Wembley con un tremendo éxito de asistencia. Ese día, más de 80.000 espectadores llenaron el campo en una tarde lluviosa y gélida para ver un duelo entre los Miami Dolphins y los New York Giants, que eventualmente se declararían unos meses después campeones del Super Bowl.

Aquel tremendo éxito animó a la NFL a repetir la experiencia los años siguientes con idéntico resultado, lo que motivó a que se decidieran a ampliar el número de partidos en 2013 a dos. En 2014 se ampliaron a tres partidos y los mayores hitos se alcanzan en 2017 y 2019 con cuatro partidos.

También se han ido ampliando los estadios elegibles. Todo empezó en el templo de Wembley para después utilizar la catedral del rugby inglés, Twickenham. En 2019 se inauguró la que será sede fija de los futuros encuentros, el Tottenham Hostpur Stadium, una infraestructura en la que ha colaborado la propia NFL financiando una parte del mismo con su programa de préstamos y ayudas directas.

El éxito en los números de la NFL en Europa

Desde 2007 hasta la fecha se celebraron 30 partidos en Londres, interrumpiéndose la racha en 2020 por la pandemia mundial derivada del COVID-19. 31 franquicias han jugado en suelo londinense, siendo la única excepción los Green Bay Packers. Franquicias como los Jaguars han jugado hasta ocho partidos, seguidos de Dolphins y Raiders con cinco.

Nunca se ha jugado un partido entre dos equipos con récord positivo en ese momento, sino más bien lo contrario, en demasiadas ocasiones los equipos que jugaron se presentaron con registros negativos. A pesar de no mandar a los mejores equipos, por caprichos del calendario, el éxito de público siempre ha estado asegurado: nunca han asistido menos de 60.000 espectadores, capacidad máxima del estadio Tottenham Hostpur Stadium.

¿Hace falta una franquicia de la NFL en Europa?

El debate desde hace años es sobre si la NFL debe expandirse a Londres e implantar una franquicia. Si me preguntan, diré que no, y no solo eso, la NFL sabe perfectamente que no lo necesita. La liga ha conseguido algo inaudito en Europa: tiene una franquicia que se llama NFL compuesta por 32 equipos; esto es, no necesita ningún equipo con una sola identidad cuando tiene a su disposición las 32 franquicias para vender el “paquete completo”. Lo único que debe hacer la liga es buscar fechas en el calendario para que se celebren partidos en suelo europeo, puesto que el éxito ya lo tiene garantizado. 

Sería una pérdida de tiempo, de dinero y de recursos intentar crear una franquicia “europea” como por ejemplo London Monarchs, u otro nombre cualquiera, cuando ya tienes a la propia NFL como franquicia. ¿Para qué te vas a molestar en vender jerseys de los Monarchs cuando puedes vender jerseys de las 32 franquicias?

En una de las mejores operaciones de marketing, seguramente auspiciada por el fracaso económico que supuso la NFL Europa, la liga se ha dado cuenta de que lo mejor que puede ofrecer a los europeos no es un equipo europeo, sino a los 32 equipos de la NFL en gira desde los Estados Unidos.

En 2007, primer partido de las International Series, la NFL solo mandó merchandising de los dos equipos implicados y pocos artículos más: por supuesto, todo se agotó en la misma mañana del partido. De aquel error aprendieron en años sucesivos: había que ir expandiendo los productos y hoy tenemos una tienda oficial NFL en Londres, donde podemos encontrar absolutamente toda clase de productos: desde un jersey firmado por el propio Tom Brady hasta modestos llaveros de las 32 franquicias. Todo se vende, y las colas para poder acceder a la tienda en días de partido son larguísimas (el tiempo promedio de espera es superior a una hora).

Y puedes encontrar maravillas como esta:

El próximo destino de la NFL en Europa

En este momento, la NFL se plantea celebrar encuentros en otras ciudades de Europa y salir de Londres. La expansión del calendario a 17 partidos les otorga una enorme flexibilidad, todos los equipos seguirán jugando ocho encuentros como locales, otros ocho como visitante y uno en cualquier otra ubicación del planeta, desde México, Canadá, Brasil o el caso que nos ocupa, Europa, un mercado con millones de potenciales seguidores.

La liga ya ha anunciado que tres ciudades alemanas son candidatas a ser la próxima sede de un partido y planea que tan pronto como en el 2022 se puedan celebrar partidos en Alemania.

Las cifras de audiencia de la televisión alemana son apabullantes, más de 600 000 personas ven en directo, cada domingo, dos encuentros en vivo. También se cuenta con el altísimo número de abonados a NFL Game Pass así como las ventas del videojuego Madden y demás merchandising. Todas estas son razones más que suficientes para tener garantizado el éxito, por no mencionar que cerca del 20% de las entradas que se venden para los encuentros de Londres son adquiridos por ciudadanos alemanes. 

El resto de Europa, de momento, deberá esperar. Tras el rotundo fracaso económico que supuso la NFL Europa han sabido rectificar: en lugar de implementar una franquicia nueva desde cero, la fórmula es implementar la propia liga como franquicia, algo que los números avalan, y de qué manera.

¿Te gustaría o ves viable crear una franquicia NFL para una ciudad europea? Te leemos en los comentarios bajo este artículo y en nuestras redes sociales.

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